Секрет шёлка

Великой китайской культуре человечество обязано многими изобретениями. Фарфор и порох, лак и бумага, компас и... шёлк. Если верить великому китайскому философу Конфуцию, шёлк был изобретён в Китае около 5000 лет назад. Секрет изготовления шёлка китайцы берегли пуще глаза, и более 4000 лет европейцам было недоступно его производство. Благодаря сохранению тайны Китай был единственным поставщиком этой драгоценной ткани. Караваны верблюдов, нагруженных шелками и прочими восточными диковинками, тянулись из Китая через пустыни на Запад по Великому шёлковому пути.

В Европе шёлк ценился на вес золота не только за красоту и прочность. В древности и кочевники, и жители крупных процветающих городов страдали от насекомых-паразитов — вшей и блох. Мыло тогда ещё не было изобретено, и грязь счищали скребками, распариваясь в банях; а кочевники вообще не мылись и не стирали одежды из-за дефицита воды. Бороться со вшами было очень сложно, и шёлковая одежда была настоящим спасением — насекомые избегали шёлка.

Как же производят шёлк? Римляне считали, что его делают из пуха редких птиц, живущих только в Китае, или что он растёт на деревьях, откуда его счёсывают трудолюбивые китайцы. На самом деле для производства шёлка нужны три вещи: тут, гусеницы-шелкопряды и мастерство человека. Гусеницы мохнатой тёмно-бурой бабочки шелкопряда — шелковичные черви — питаются исключительно листвой тута (шелковицы белой). Повзрослев, гусеница вьёт кокон, чтобы, проведя в нём положенный срок, превратиться в бабочку. Тончайшие шёлковые волокна, выделяемые особыми железами гусениц, и есть основа для производства шёлковой нити и ткани.

Без тута и шелкопряда шёлка не сделаешь. Поэтому всех, кто отъезжал из Китая, стража тщательно обыскивала и изымала семена тута и яички шелкопряда — грены. Одному среднеазиатскому купцу всё же удалось подкупить стражу и вывезти семена и грены. Вылупившиеся из яиц гусеницы в дороге погибли, а из семян купец вырастил шелковицу, ставшую впоследствии очень популярным культурным растением не только в Средней Азии, но и на Украине, на Кавказе и в странах Западной Европы. Белые, розовые, красные и чёрные плоды белой шелковицы можно есть сырыми или варить варенья, компоты, сиропы, сушить и перемалывать во фруктовую муку. Римляне соком чёрных плодов шелковицы подкрашивали красное вино.

Неприхотливая, живущая более 300 лет шелковица подходит для озеленения южных городов. Одна беда — опадающие ягоды «украшают» асфальт цветными кляксами. Поэтому для озеленения стараются высаживать только мужские деревья, на которых плодов не образуется.