Главная > Класс двудольных > Богатое и разнообразное семейство

Богатое и разнообразное семейство

Трудно поверить, что многие растения из семейства молочайных находятся в близком родстве, настолько они не похожи друг на друга. Среди молочайных есть огромные деревья — обитатели тропических лесов, и низкорослые травы умеренных широт, колючие кустарники и вьющиеся лианы, водные растения и пустынные обитатели.

Около 450 видов молочайных являются суккулентами, некоторые из них очень трудно отличить от кактусов, так они похожи. Однако большинство молочайных имеет общий признак — из стеблей и листьев этих растений при надрезе вытекает вязкий и белый, как мо-лочко, сок. Отсюда и название семейства — молочайные. Надо отметить, что далеко не все растения, выделяющие млечный сок, относятся к молочайным. Одуванчик, например, тоже выделяет белую жидкость, но никакого отношения к ним не имеет. И, наоборот, есть молочайные, чей сок прозрачен.

Внешний вид молочайных зависит от экологической ниши, которую они занимают. Так, молочайные, растущие в тропических лесах, становятся высокими, стройными деревьями. Такова, например, хура взрывающаяся. Взрывающейся она названа из-за необычного способа распространения семян: крупные, как тыквы, плоды хуры состоят как бы из 14 долек, которые, созревая, с шумом растрескиваются и выбрасывают семена на 15-метровое расстояние. Одно из самых известных представителей семейства — гевея бразильская. В соке этого тропического дерева из амазонских лесов содержится каучук, необходимый для производства резины и пластмасс. Каучук получают и из других видов растений, но более 90% всего добываемого в мире каучука даёт именно гевея бразильская.

Засушливые районы Австралии (где молочайных немного) и Африки заселяют суккулентные молочаи, запасающие влагу в мясистых стеблях. Это и низкорослые колоннообразные деревья, и колючие кустарники, такие, как «терновый венец», и неотличимые от кактусов молочай сосочковый и молочай ужасный, ставшие благодаря причудливой форме и неприхотливости комнатными растениями.

В противовес пустынным молочаям, филлантус плавучий облюбовал водную среду, став свободноплавающим растением. Филлантус плавучий внешне напоминает папоротник сальвинию, о котором мы говорили раньше: у него такие же круглые листья и разветвлённые, находящиеся под водой корешки.

Среди молочайных немало красивых растений, которые люди высаживают в садах или в горшочках на подоконниках. Таков, например, молочай красивейший (пуансетия). Родина пуансетии — Южная Америка и Африка, там эти кустарники вырастают до метровой высоты.

Это растение необыкновенно красиво в цветущем виде, причем сами цветы пуансетии едва заметны. Однако их окружают ярко-красные, оранжевые, белые или жёлтые прицветные листья, выглядящие как сверкающие звезды на фоне обычных зелёных листьев. Расцветающее под Новый год или Рождество, это растение получило народное назва ние «рождественская звезда». Но. увы, цветение пуансетии непродолжительно. Отцветая, она становится малопривлекательным, простеньким кустарником.

Любовь цветоводов завоевали также кодеум пестролистный и акалифа. Их ближайший родственник — клещевина обыкновенная. Это тропическое дерево родом из Африки и Азии, Из семян клещевины получают техническое масло, широко используемое в промышленности. В медицине масло клещевины еще в древности использовали как слабительное.

Некоторые молочаи ядовиты. Ядовитым соком манцинеллового дерева обитатели островов Карибского моря с древнейших времён смазывали наконечники своих стрел. В Юго-Восточной Азии растёт агаллоховое дерево, чей ядовитый сок при попадании в глаза вызывает слепоту.
Сок молочаев может быть и полезным. «Молочко» многих видов широко используют, например, в парфюмерии.